Внутри завода Rocket Lab в Вирджинии перед первым запуском «Электрона» в США

ОСТРОВ УОЛЛОПС, Вирджиния — Rocket Lab имеет огромные амбиции в отношении присутствия в США, но этот провайдер запуска начинает с малого здесь, на побережье Вирджинии: простой черный прямоугольник здания в конце тупика плюс строительная площадка. и компактная стартовая площадка примерно в 7 милях к югу.

Уже в воскресенье вечером на этой площадке состоится первый в США запуск ракеты Electron компании Rocket Lab, легкой ракеты-носителя, которая стала второй по количеству запущенных ракет за пределами России и Китая(открывается в новом окне) после Falcon 9 компании SpaceX. В здании «Центр интеграции и управления» появятся будущие электроны и их полезная нагрузка. И на этой строительной площадке, которая сегодня занята временным сооружением, будет завод для будущей, гораздо более крупной ракеты «Нейтрон».

Неброский характер этого места — с 1945 года здесь находится центр НАСА, а с 1997 года (Открывается в новом окне) — Среднеатлантический региональный космодром Управления коммерческих космических полетов Вирджинии (Открывается в новом окне) — в нем продается Ракета. Лаборатория на Уоллопсе в 2018 году (открывается в новом окне) над мысом Канаверал во Флориде.

Электрон Rocker Lab, завернутый в термозащитное одеяло, лежит горизонтально на острове Уоллопс. (Роб Пегораро)
Электрон Rocker Lab, завернутый в термозащитное одеяло, лежит горизонтально на острове Уоллопс. (Кредит: Роб Пегораро)

Rocket Lab из Лонг-Бич, штат Калифорния, основанная в Новой Зеландии в 2006 году, искала площадку в США для расширения новозеландской площадки, которая работает с 2017 года(Открывается в новом окне) для запуска Electron(Открывается в новом окне) . Эта двухступенчатая ракета высотой 59 футов может доставить 661 фунт на низкую околоземную орбиту.

«Ассортимент не так загружен, и есть много возможностей для роста», — сказал основатель и генеральный директор Rocket Lab Питер Бек в ходе пресс-конференции в среду, добавив позже, что некоторым потенциальным клиентам требуются запуски с американской земли.

Пятничный тур по Уоллопсу подтвердил обе оценки. Площадка Rocket Lab с ракетой Electron, накрытой в течение дня белым теплозащитным одеялом и лежащей на боку под «крепкой» рукой, которая будет поднимать ее для запуска, — имела скудную компанию.

Площадка рядом с ним, отмеченная знаком «Международная космическая станция ON-RAMP», является стартовой площадкой для доставки грузов МКС на ракете Antares компании Northrop Grumman (открывается в новом окне). А в одной, расположенной чуть дальше по дороге, находится серия ракет Minotaur(Открывается в новом окне), которые NG адаптировала из бывших в употреблении межконтинентальных баллистических ракет в реальной главе о мечах на орала. В другом месте на Уоллопсе (Открывается в новом окне) НАСА запускает суборбитальные зондирующие ракеты с площадок меньшего размера.

Электрон в горизонтальном положении на площадке рядом с резервуаром, отмеченным символами «опасный ромб» для кислорода.
Электрон в горизонтальном положении на площадке. (Кредит: Роб Пегораро)

Rocket Lab также планирует построить площадку для Neutron(Открывается в новом окне) — ракеты высотой 131 фут, которая, по ее словам, сможет доставить 14 тонн груза на низкую околоземную орбиту — между площадками Electron и Minotaur с посадочная площадка для многоразовой первой ступени Нейтрона недалеко.

Несмотря на то, что Neutron намного больше, чем Electron, эта будущая площадка не будет иметь традиционного портала, подобного тем, что усеивают мыс Канаверал, для поддержки таких гигантских ракет, как система космического запуска НАСА. Вместо этого Neutron перед запуском будет опираться на посадочные опоры.

«Инфраструктуры очень мало, — сказал Бек во время тура. «Если вы можете избежать всей этой инфраструктуры, она будет намного дешевле в эксплуатации».

Rocket Lab нашла свою нишу в запуске малых спутников — ее дебют в Уоллопсе будет включать в себя три радиочастотных спутника наблюдения Земли от геоаналитической фирмы HawkEye 360, расположенной в Херндоне, штат Вирджиния (Opens in a new window) — за счет снижения затрат на запуск.

Площадка Electron компании Rocket Lab находится рядом с площадкой, на которой установлена ракета Antares компании Northrop Grumman.
Панель Electron от Rocket Lab на панель от Northrop Grumman. (Кредит: Роб Пегораро)

Rocket Lab строит большую часть Electron из углеродного волокна, того же основного материала, который используется в Boeing 787 Dreamliner(opens in a new window) и дорогих велосипедах. Это делает ракету намного легче, чем позволяет обычная металлическая конструкция, взамен позволяя использовать меньшие и более дешевые двигатели — девять двигателей на керосине на первой ступени «Электрона» развивают тягу всего 43 000 футо-фунтов при старте.

«Вы можете есть грязь в движении или вы можете есть грязь в конструкциях», — сказал Бек в пятницу. «Ракета — это гигантский инженерный компромисс».

Рекомендовано нашими редакторами

FCC: SpaceX может запустить только 25% сети Starlink второго поколения
Отказ китайской ракеты создал новое поле мусора возле спутников Starlink
JAXA нажимает кнопку самоуничтожения после неудачного запуска ракеты Epsilon-6

Часы тикают, а доллары летят

Первоначально Electron должен был вылететь из Уоллопса 7 декабря, но из-за плохой погоды и задержек с сертификацией безопасности полетов между НАСА и Федеральным авиационным управлением это несколько раз отодвигалось и все еще может помешать запланированной на воскресенье попытке. «Часы просто тикают, а доллары просто летят», — сказал Бек в пятницу. «Это невыносимо больно».

Rocket Lab работала над восстановлением первых ступеней Electron, заставив вертолет зацепить их, когда они спускались с парашюта, но дебютный запуск Wallops не будет включать это. Бек сказал, что компания хочет завершить эту процедуру восстановления на своем знакомом предприятии в Новой Зеландии, прежде чем привозить его в Штаты.

Часть сегмента композитного волокна для будущей ракеты Neutron компании Rocket Lab.
Часть сегмента композитного волокна для будущей ракеты Neutron компании Rocket Lab. (Кредит: Роб Пегораро)

Он добавил, что выполнение этого восстановления устранит большую часть трудностей, связанных с вертикальной посадкой Neutron, как это обычно делают первые ступени Falcon 9. «Все, вплоть до финальной посадки, мы уже сделали с самим Electron», — сказал Бек.

Rocket Lab продолжает стремиться к первому запуску Neutron в 2024 году, и Бек сказал в пресс-конференции, что «мы очень стараемся для этого». Его структура ICF представляла собой превью Neutron: часть сегмента из углеродного волокна для этой ракеты, которая будет иметь ширину почти 23 фута в основании, что почти в шесть раз шире, чем у Electron.

Два года — не так много времени, чтобы запустить новую ракету, и этот амбициозный график вызывает сравнения с генеральным директором SpaceX Илоном Маском, который часто попадал в заголовки за рекламу грандиозных проектов будущих ракет, но теперь появляется в них из-за своего разрушительного управления. из Твиттера.

На вопрос о том, что он думает о том, чтобы быть космическим предпринимателем, у которого нет кризиса в социальных сетях, Бек почти мгновенно ответил со смехом: «Чувствует себя прекрасно!»

Наука и космос
Дата публикации: 2022.12.18